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Ecoturismo en los Canales de Riego de Isabela

Por: Nelson Gabriel Berríos / Especial para Construcción
Este proyecto de ecoturismo es comparable a otros proyectos similares en otros lugares del mundo. (Fotos: Gabriel López Albarrán)

Los canales de riego de Isabela, construidos para desarrollar la agricultura de la zona y para la producción de energía hidroeléctrica, surcan desde hace más de ocho décadas los paisajes campestres de la zona norte.  Un proyecto ecoturístico, desarrollado por el arquitecto Jorge Rigau, permitirá a los puertorriqueños recorrer desde octubre los senderos a lo largo de los hermosos canales y conocer de primera mano la historia de éstos.

“Como arquitecto, nos parecía que el país está buscando alternativas ecoturísticas y en vez de inventárselas podría aprovechar mejor unas que ya tiene como estas en Isabela. Las veredas ya están hechas, ya conocemos su historia”, comentó Rigau, quien desde hace años se ha dado a la tarea de recopilar y documentar la historia de estos canales, en un proyecto de la Fundación del Colegio de Arquitectos y Arquitectos Paisajistas de Puerto Rico. 

Los canales, que hoy llevan agua a varios pueblos desde el Lago Guajataca, pasan por unos 17 túneles, con sus puentes, que cortan en la montaña. Van desde Quebradillas, se ramifican en Isabela, siguen a Moca y terminan en el mar. 

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“A lo largo de la ruta hay cuatro estaciones hidroeléctricas, en estructuras neoclásicas (hoy en desuso), que pudieran ser unos monumentos, unos centros interpretativos bien chulos para los visitantes. Junto a esos canales hay unos tremendos caminos que son amplios, una gran oportunidad para caminar”, explica Rigau sobre su propuesta ecoturística en estos canales construidos en hormigón alrededor de 1927 y que entiende deberían ser declarados monumentos históricos.

Hay otros sistemas de canales de riego en el sur y el sistema de canales de Lajas. El del sur es aún más antiguo pues comenzó como parte de los sistemas de riego de la colonización española.

Un paseo refrescante

Los senderos, como pudimos experimentar en un recorrido junto a Rigau y líderes de Isabela, le  llevan campo adentro y los canales se integran al paisaje como un riachuelo  bajo una gran cantidad de árboles de almácigo, flamboyanes, ceibas, maga, robles amarillos así como las aves del lugar. Pasas por fincas en la que ves las vacas que pastan, caballos que corren felices, en algunos puntos desde lo alto puedes divisar el mar. Un paseo refrescante al que le añades las historias de los guías y los detalles curiosos que te narran los isabelinos como parte del recorrido.

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“El árbol de Cupey echa una cebollita que es como un “crazy glue”, porque tú cogías las latas para cargar agua y cuando tenías un hueco lo rellenabas con la goma que bota esa cebollita y sellaban las latas”, comentó Orlando Irizarry, el director de Turismo de Isabela,  mientras señalaba el árbol de cupey. 

Rigau, por su parte, comentó otra peculiaridad del cupey “que nos remonta a la época colonial, pues con su hoja, que tiene una especia de pulpa, servía para que los soldados y la gente escribiera cartas raspando la hoja. Y en el tour tenemos la hoja de cupey para raspar”. Sobre los almácigos explicó que esos árboles desarrollan con el tiempo una piel cobriza y plateada “y en el campo mucha gente los conoce como indios esnús”.

En el 2009 hubo una primera apertura de estos canales, que están en propiedad del gobierno bajo custodia de la Autoridad de Energía Eléctrica (AEE), que les da mantenimiento. A ese primer paseo ecoturístico de 2009 acudieron en un fin de semana más de 3,000 personas, que disfrutaron el paisaje y fueron guiados por estudiantes de turismo de Isabela así como por arquitectos que se integraron al proyecto. 

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Cuatro veces al año

Este año,  en el próximo mes de octubre, se volverán a hacer recorridos ecoturísticos por los canales de riego de Isabela, luego de una coordinación con la AEE y con la organización comunitaria ARCCA (Asociación Recreativa Cívico-Cultural Auténtica) de Isabela. La idea es que se puedan hacer recorridos cuatro veces al año, para que se vea como cambia la flora y la fauna por temporadas,  y que en adelante, la comunidad se haga cargo. 

“La escuela superior vocacional de Isabela tiene un programa de turismo, y dentro de ese programa se está tratando de agregar destinos turísticos de Isabela. Se ha arrancado con los canales. Los muchachos se adiestraron y participarán como guías turísticos en estos eventos”, dijo Juan Carlos Cortés, pasado presidente de ARCCA.

El arquitecto Rigau destacó la importancia ecoturística de los canales de Isabela al compararlos con proyectos turísticos similares que en otros países son promovidos con gran éxito: el sistema de canales Las Levadas, en Islas de Madeira Portugal; el canal de Kauiai, en Hawaii; el Canal de Castilla, en Valladolid España y el el Chesapeak & Ohio Canal, en Maryland y Washington D.C.  

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Quienes deseen recorrer los canales de riego de Isabela pueden llamar al 787-455-3023 o adquirir sus taquillas en www.eventbrite.com bajo: canales de riego de Isabela. El precio es $8 para adultos y $5 para los niños. El dinero recaudado va para la comunidad que espera en un futuro poder desarrollar un programa continuo que exalte el valor de estos históricos canales que son patrimonio de Isabela y de Puerto Rico.

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