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Santurce: un barrio con historia (Primera Parte)

Por: Arq. Ricardo Álvarez
Arq. Ricardo Álvarez. (Suministrada)

Santurce se distingue por ser el único barrio de Puerto Rico fundado por esclavos negros libertos. Su larga y curiosa historia es un sancocho de culturas mixtas con influencias africanas, taínas, africanas, españolas, inglesas, holandesas, danesas y norteamericanas cuyos orígenes datan de los principios del siglo XVI. 

El nombre original del territorio era Cangrejos, apelación que, según el historiador Lester Nurse Allende, se debía a la proliferación de estos crustáceos en el área al momento de la Conquista Española. Cinco siglos después, el nombre se conserva como gentilicio en la cultura popular y en diversos momentos a través de su historia, como título de varios de sus famosos equipos deportivos.

El establecimiento del poblado hoy conocido como Santurce (al igual que la mayoría de los pueblos pioneros de Puerto Rico) tiene sus raíces en la historia política-militar de nuestra isla. Al trasladar la capital desde Caparra hacia San Juan, oficialmente en el año 1519, se registró una explosión en la población que requirió una expansión territorial más allá de los límites de la isleta de San Juan. A medida que la capital se iba fortificando como centro de defensa militar durante el siglo XVII, los terrenos adyacentes que circunscribían las murallas, solían atraer a los obreros y luego los comerciantes que suplían los productos y servicios que necesitaban los residentes más pudientes de la ciudad intramuros.

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Esta tendencia demográfica de divisiones sociales se intensificó con la emisión de una serie de reales cédulas que ofrecían la promesa de libertad y dos cuerdas de terreno a los esclavos africanos procedentes de los territorios británicos, holandeses y daneses (los no españoles) con el fin de fortalecer las defensas militares de los territorios extramuros, y simultáneamente, debilitar la fuerza militar de los enemigos de la monarquía española. 

Según el autor Jose A. Arroyo, “en Puerta de Tierra, debido a la infertilidad de la tierra, los colonos negros fueron recolocados al otro lado del puente, poblando los terrenos hasta el caño de Martín Peña. Ahí luego de su establecimiento, estos prófugos se dedicaron a la siembra y a la venta de sus cosechas a los amurallados en la ciudad capital”.

De esta semilla nació Cangrejos 

En el 1729 se levantó la iglesia La Ermita de San Mateo de Cangrejos, la primera estructura arquitectónica de importancia histórica del área. Aunque se desconoce su ubicación exacta, se postula que la nueva sede religiosa coincidía con la actual Iglesia de San Mateo (1832). 

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El 1759 se organizó la Compañía de Morenos de Cangrejos, un cuerpo militar compuesto por 120 hombres de color, residentes del sector, quienes luego serían aplaudidos por su ánimo y valentía defendiendo la Isla durante la invasión británica, encabezada por Sir Ralph Abercromby. 

En el 1773 se creó oficialmente el partido de San Mateo de Cangrejos que, además del área hoy conocido como Santurce, también comprendía los sectores de Hato Rey e Isla Verde. 

El siglo XIX era testigo de grandes cambios tecnológicos que convertirían el humilde barrio de Cangrejos en un importante centro de comercio. Esta metamorfosis se aceleraría notablemente con la construcción de la Carretera Central en el año 1852, vía que conectaría la capital de San Juan con Río Piedras, fomentando el comercio entre ambos pueblos y, a su vez, obligando a los transeúntes del área atravesar el distrito de Cangrejos. 

El primer telégrafo se activaría en Puerto Rico en el 1858. El primer sistema de acueductos públicos se instalaría en el 1890, el primer alumbrado eléctrico en el 1893 y el primer sistema telefónico en el 1897. 

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La construcción de casas iba a la par con los asombrosos cambios tecnológicos que despuntaban en la época. Explica el historiador Aníbal Sepúlveda que “una vez establecida la línea del tranvía de vapor en el 1880, Santurce se hizo accesible y se convirtió en un área de construcción de casas, edificios multifamiliares y ranchones para obreros…” 

El nombre del barrio cambió oficialmente a Santurce en el 1880 en honor al ingeniero Pablo Ubarri quien fue responsable por la construcción de la primera vía ferroviaria en la Isla y el primer tranvía de vapor. En reconocimiento de sus labores tanto para España como para su isla adoptada, Ubarri recibió el título del Conde de San José de Santurce. 

Renacido y bautizado con nuevo nombre aristocrático, el barrio capitalino de Santurce se prepararía, a finales del siglo, para su época de mayor crecimiento y transformación urbana. 

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El autor es arquitecto licenciado y escritor. La sede de su empresa, Alvarez-Diaz & Villalon está localizada en Santurce. Para comentarios escriba a ralvarezdiaz@aldivi.com.

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Fuentes:

Lester Nurse Allende,  “Breve Historia de Cangrejos”   www.museodelbarrio.org.

Gilberto Aponte, “San Mateo de Cangrejos (Comunidad Cimarrona en Puerto Rico): Notas para su historia (San Juan, 1985)”

Blanca Silvestrini y María Luque, “Historia de Puerto Rico: Trayectoria de un pueblo” España: Rotedic, 1992.   

Federico Ribes Tovar, “Historia cronológica de Puerto Rico” (San Juan: 1973).

Aníbal Sepúlveda y Jorge Carbonell, “Cangrejos-Santurce: historia ilustrada de su desarrollo urbano (1519-1950)”. San Juan: Centro de Investigaciones CARIMAR, 1988.

Jorge A. Arroyo, “Cangrejos en Santurce: de la colonización a la revitalización”, Río Piedras: Universidad de Puerto Rico, www.academia.edu/2401857/